Que se usaba antes para conservar los alimentos

Cronología de la historia de la conservación de alimentos

Los miembros de la familia Wylie, que vivían en una época anterior a la refrigeración o a la capacidad de transportar alimentos a largas distancias, tenían que conservar gran parte de su cosecha. La gente utilizaba una variedad de técnicas que requerían un intrincado conocimiento de los productos y métodos involucrados. Sin estas prácticas, sobrevivir a los fríos meses de invierno habría sido casi imposible. La carne se secaba y se convertía en cecina, las frutas se cocinaban con azúcar y se hacían mermeladas, las verduras se sumergían en salmuera y se encurtían; todos estos métodos prolongaban la vida de estos productos esenciales mucho más allá de su capacidad normal.

Históricamente, casi toda la preparación de los alimentos se dejaba en manos de las mujeres de la familia, que tenían que quedarse en casa y hacer todo el trabajo necesario pero difícil de mantener la casa. Estas tareas no eran sencillas, ya que la gran variedad de métodos de preparación de alimentos requería importantes conocimientos y destreza técnica, y a menudo exigía muchas horas de duro trabajo para preparar los ingredientes y cocinar los alimentos con las herramientas más bien sencillas que se tenían a mano. Estos conocimientos eran increíblemente valiosos, ya que sin ellos las familias no habrían tenido suficiente comida para pasar el invierno. Las madres de la casa, así como sus hijas, trabajaban mucho en proyectos de cocina, pero Lizzie Breckenridge realmente tomó la cocina como su dominio. Al ser la única empleada doméstica de larga duración de la familia Wylie, trabajaba mucho en la preparación de la comida, y su talento se mencionaba en las cartas entre los miembros de la familia. Si quiere saber más sobre el papel que desempeñaban las mujeres y las madres tanto en la cocina como fuera de ella, visite nuestra exposición digital sobre la maternidad. La importancia del trabajo realizado en la preparación de la comida se suele restar importancia en favor de los roles más masculinos, especialmente en lo que se refiere a la conexión de los Wylie con el mundo académico, pero considere la dificultad y el valor de este trabajo al conocer los diversos procesos que las mujeres de la casa tenían que realizar.

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El método de conservación de alimentos más antiguo

La conservación de alimentos incluye prácticas de procesamiento de alimentos que impiden el crecimiento de microorganismos, como las levaduras (aunque algunos métodos funcionan introduciendo bacterias u hongos benignos en los alimentos), y retrasan la oxidación de las grasas que causan la rancidez. La conservación de los alimentos también puede incluir procesos que inhiben el deterioro visual, como la reacción de pardeamiento enzimático de las manzanas después de ser cortadas durante la preparación de los alimentos. La conservación de los alimentos permite reducir el desperdicio de los mismos, lo que constituye una forma importante de disminuir los costes de producción y aumentar la eficiencia de los sistemas alimentarios, mejorar la seguridad alimentaria y la nutrición y contribuir a la sostenibilidad medioambiental[1].

Muchos procesos diseñados para conservar los alimentos implican más de un método de conservación. Por ejemplo, la conservación de la fruta para convertirla en mermelada implica el hervido (para reducir el contenido de humedad de la fruta y matar las bacterias, etc.), el azucarado (para evitar que vuelvan a crecer) y el sellado dentro de un tarro hermético (para evitar la recontaminación).

Historia de los conservantes en los alimentos

A lo largo de la historia, la gente ha aprendido a conservar los alimentos. Los que vivían en zonas templadas y quebradizas tenían que pasar por meses en los que el cultivo era imposible o dudoso, por lo que conservaban los alimentos como una cuestión de supervivencia. Otros lo hacían para que los alimentos fueran aptos para el comercio a larga distancia, para abastecer a soldados, marineros, comerciantes o peregrinos que viajaban, o para saborear un determinado manjar fuera de temporada. A veces, el propio método de conservación añadía sabores particulares deseables. En algunas regiones, un determinado alimento sólo podía disfrutarse en su forma conservada porque no crecía en las cercanías.

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Se puede conservar prácticamente cualquier tipo de alimento. El principio de la conservación de alimentos es tratarlos de forma que se detenga o ralentice su deterioro. Aunque no fue hasta mediados del siglo XIX y el trabajo de Louis Pasteur que se estableció que los microbios eran la causa de la descomposición, los observadores prácticos habían descubierto mucho antes muchas formas de prolongar la vida de los alimentos. Estos son algunos de los métodos de conservación de alimentos utilizados en la época premoderna.

¿Cómo conservaban los alimentos los primeros colonos?

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Aunque parece que los brotes de enfermedades transmitidas por los alimentos están aumentando en estos días (en parte debido a la amplia cobertura mediática), se remontan a la Edad de Piedra. Basándose en los relatos históricos, los investigadores de la Universidad de Maryland han localizado el primer caso registrado en la muerte de Alejandro Magno a causa de la fiebre tifoidea en el año 323 a.C. Otras víctimas notables de la intoxicación alimentaria son el escritor británico Rudyard Kipling, el pionero de la aviación estadounidense Wilbur Wright y el presidente de Estados Unidos Zachary Taylor.

En el siglo XXI, los científicos y los responsables de la salud pública conocen mejor las fuentes de los microorganismos patógenos y cómo evitar que contaminen la cadena de suministro de alimentos. Por supuesto, como otro brote de salmonela ha afectado al melón cortado, la batalla por la seguridad alimentaria apenas se ha ganado. Aun así, es útil ver lo lejos que hemos llegado a través del tiempo y del planeta, gracias a nuestros ancestros culinarios, científicos y líderes gubernamentales.